la tertulia de Ecología Evolutiva


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¿Pueden los juegos en línea ayudarnos a entender la expansión de las epidemias?

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Aunque para muchos de nosotros los juegos en línea sean poco más que una epidemia en sí, hay quien piensa que pueden ser una fuente de información muy valiosa para entender el funcionamiento y la dinámica de las enfermedades infecciosas en el mundo real. Tanto si os interesa la epidemiología como si no, os recomiendo que dediquéis unos minutos de vuestro  tiempo a leer este magnífico post de Rose Eveleth. En él comenta cómo la aparición de un brote infeccioso altamente virulento en el famosísimo juego World of Warcraft (que cuenta con más de 11 millones de jugadores en todo el mundo) puede darnos casi tanta información como algunas de las simulaciones de los epidemiólogos en sus computadoras. El artículo se basa en las cartas publicadas en su día por Eric Lofgren y Nina Fefferman y Ran Balicer en The Lancet y Epidemiology, respectivamente.

Y de camino, os recomiendo que echéis un vistazo al blog en el que está publicado ese artículo, Nautilus. Yo acabo de descubrirlo y me parece muy interesante. Artículos divulgativos en general bastante bien escritos, dando una perspectiva atractiva de campos muy diversos. Y con una edición cuidada y una estética atractiva, algo poco habitual.

 

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Un juego evolutivo

Hace unos días me llegó este sencillo juego diseñado por la gente del Sensory Ecology & Evolution Lab de la Universidad de Éxeter (Reino Unido). El juego consiste en localizar lo más rápidamente posible los huevos de chotacabras en el sustrato. A medida que la gente juega, el programa irá aprendiendo y eliminará las combinaciones de moteado/fondo/color que más rápidamente se detecten en cada sustrato (esto es, aplicará una selección negativa). Cada especie de chotacabras nidifica en sustratos ligeramente diferentes, por lo que es de esperar que los diseños vayan difiriendo a medida que pasa el tiempo, a pesar de que el juego partió de un abanico de patrones ancestral común.

Yo jugué por primera vez hace varios días, y desde entonces ya he notado que la selección ha actuado y  hoy me ha costado algo más encontrar algunos de los huevos.

Si podéis echar un rato, jugad, así ayudaréis en su experimento. ¡Pero cuidado que es adictivo! También podéis difundirlo cuanto queráis: niños, estudiantes, investigadores…

http://nightjar.exeter.ac.uk/egglab/

 Si os pica la curiosidad, también tienen otros juegos similares en los que se trata de localizar chotacabras o huevos de diversas especies en diferentes ambientes. En estos casos existe la posibilidad de elegir qué tipo de depredador eres, de forma que el color de las imágenes se ajusta para imitar (de manera aproximada) la forma en que percibiría la escena la especie en cuestión:

http://nightjar.exeter.ac.uk/story/nightjar_game

http://nightjar.exeter.ac.uk/story/nest_game

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Tratando de publicar aquellos resultados negativos…

La dificultad para publicar resultados negativos (ausencia de efectos significativos en estudios correlativos o experimentales) es uno de las principales frustraciones para el científico, que a menudo acaba por guardar esos resultados en el cajón del olvido. Por lo general, un resultado significativo es mucho más “vendible” para las revistas que uno no significativo, lo cual es hasta cierto punto justificable por el hecho de que un resultado negativo puede deberse a una ausencia de efecto real, pero también a una falta de potencia o a limitaciones técnicas o experimentales en el estudio. Sin embargo, la no publicación de estudios con resultados negativos es un sesgo peligroso, ya que distorsiona la visión real de los procesos estudiados (sabemos lo que afecta, o al menos ha afectado en unas condiciones de estudio determinadas, ¡pero no lo que no afecta!). Además, supone una fuente de error importante en los meta-análisis, por no hablar de una pérdida de dinero y tiempo, ya que diversos grupos pueden acabar repitiendo los mismos estudios ignorando que el resultado va a ser negativo…

Hace unos años apareció una revista con el ánimo de hacer salir del cajón esos  experimentos que arrojaban resultados negativos, Journal of Negative Results. Aunque se hizo popular (por lo peculiar, más que otra cosa), no ha acabado de arrancar el vuelo. Ahora una revista online de la nueva ola del “post-publication peer review”, F1000Research, anima a los autores a enviar artículos que presenten resultados negativos con el aliciente de no tener que pagar los costes de publicación. ¿Alguna vez lograrán salir a la luz y de manera digna esos pobres y marginados resultados negativos que todos tenemos?

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De dónde nace la melena del … estornino

Hace tiempo, Roger Jovani me pasó este post sobre las plumas del pecho de las aves. Son bastantes las especies en las que estas plumas tienen una apariencia especial y una función señalizadora. Pensando en el estornino, las plumas ornamentales de la garganta nacen de un área de piel mucho menor que la que marcan las fotos de ese post, y ocupan un área mucho más grande. Un ornamento bien visible cuyo desarrollo se puede controlar centrando la regulación en un área muy concreta…No tengo una idea muy clara de qué puede implicar, si implica algo (podría haber una parcelación de receptores responsables del desarrollo específico de esas plumas? Asignación prioritaria de recursos a esos folículos?),  pero os lo dejo ahí para que rumiéis, a ver si se os ocurre algo…

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Apacibles avecillas invernales II

Curioseando un poco más sobre el tema de los temibles carboneros depredadores, encontré esta imagen ilustrativa del ansia sanguinaria de estos pájaros finlandeses:

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La foto procede del blog de Scientific American, donde comentan que este comportamiento se observó en dos o tresaves diferentes. Además hacen un repaso a algunas observaciones sobre este tipo de comportamientos en esta especie (hasta comer grasa y otros tejidos de los ahorcados, según parece…). Y, sobre todo, mencionan un artículo reciente de Biology Letters donde se describe la depredación de carboneros sobre murciélagos en lo que parece un comportamiento bastante elaborado.

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(en la imagen, un grupo de carboneros inspeccionando un comedero lleno de insulsos cacahuetes…cuando quizás preferirían otro tipo de contenido…)

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¿Aprender R?

En la sección de Book Review del último número de Animal Behaviour aparece una revisión sobre algunos manuales sobre R. El comentario de los tres o cuatro libros en cuestión no tiene mucho interés, pero me ha parecido un texto interesante sobre los beneficios y dificultades de aprender a usar R alejado de las clásicas arengas de los fanáticos y frikis de dicho programa…

https://www.dropbox.com/s/rnn5qyqulf10con/2012%20AnimBehav%20Getting%20started%20with%20R.pdf

 

(PD: el texto está plagado de expresiones coloquiales en inglés que desconocía. Filosofía R+ sesión de That´s English por el mismo precio)