la tertulia de Ecología Evolutiva

Exapta qué?

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Exaptación, la palabreja es exaptación. Esta palabra fue una idea de Gould para quitar peso a la adaptación como proceso biológico principal de la evolución. Este concepto pretende acotar un proceso adaptativo para aquellos casos en que se seleccione un carácter que tenga previamente otra función. Ejemplo clásico: las aletas de los pingüinos, que ahora sirven para nadar, pero que evolucionaron como elementos de vuelo.

El problema de este concepto es doble. Por un lado, ¿cómo podemos saber la función que tenía un carácter antes de que se seleccionara para su uso actual? Salvo excepciones, es muy difícil, y requiere un nivel de elucubración más bien peligroso. Por otro lado, sabemos que la selección natural es un proceso gradual que funciona a base de aproximaciones sucesivas trabajando con el material que existe previamente, por lo que es muy difícil encontrar un caso de un proceso adaptativo que parta de la nada, de una mutación no acumulativa.

Asi que, como exponen Larson y colegas en este reciente artículo en TREE, no sorprende que el término haya decaído y casi nadie lo use. Paradójicamente, se usa en tecnología para aquellos casos en los que una evolución cultural planeada (teleológica es la palabra que define esto), cambia el uso de un objeto a otra cosa nueva. Por ejemplo, sacar los vibradores de los móviles, ponerles patitas y hacer unos bichos que se mueven por el suelo (hexbug los llaman, hicieron furor hace dos Navidades, si lo sabré yo!). Eso es una exaptación porque sabemos a ciencia cierta que ese chisme se diseñó originalmente para móviles y no para los hexbugs. Como bien dicen los autores, lo más irónico es que la misma palabra exaptación sea exaptada a otro contexto!

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